7月專欄:抗老化醫學一幅美好的遠景: 人生百歲才開始

抗老化醫學一幅美好的遠景:

人生百歲才開始

A Fine Perspective of Antiaging MedicineLife Begins at 100

 

                                                                                                                            李英雄 

 

古云:「人生七十古來稀」,今知「八十高齡滿街擠,百歲人瑞不稀奇」,在人類演化史上如此巨大的轉變,乃歸功於「文明的啟迪」暨「科學之昌盛」雙管齊下所帶來的全面性效應,這得來不易的奇蹟,即使重新再來百萬次,不見得會出現相同的結果,因為演化過程是隨機無法預測。因此,人類理應珍惜寶貴的生命,善用每分每秒的片刻時光。「光陰如白駒過隙」,百年時光稍縱即逝,不使人生留白才是生存的意義。說句多愁善感的話:「人生活百歲,百歲又如何,古今英雄事,終究歸山河」,諸君以為然否?

 

長生不老是「古代帝王的夢想」卻是「當今庶民之共享」。「老」是生物自然的過程,聯合國世界衛生組織不視「老」為疾病,但老會使人變得虛弱無力,容易得病,最後導致死亡,這是無法避免的人類命運。追根究柢導致「老」的主因是由於生物體內有一老化機制不停地進行,人從25-30歲就開始,每一個組織器官的老化作用之起始年齡和進行速率都不一致,而且因人而異。迄今,老化進行過程的分子機制尚未完全徹底的了解,但可以肯定的是絕非單一因子可操控老化的全局,而應該是一個複雜的分子網絡系統在調控人體內老化的進行程序。在整個過程中,老化的作用持續不斷地破壞細胞內的各種分子,包括脫(去)氧核醣核酸(DNA)、蛋白質等,累積的損傷分子產物引發細胞的衰老最後凋亡。細胞因老化作用持續的死亡,若無法由增生的細胞來修補恢復原狀,則常此以往勢必導致組織器官的功能逐漸喪失,老化的相關疾病就陸續地浮現,因年齡的增長出現的病症,老化扮演舉足輕重的關鍵角色,高齡長者的退化性疾病,老化可是最重要的危險因子,是罪魁禍首當之無愧了,也因此抗老化醫學(Antiaging Medicine)就成為21世紀醫學領域的顯學,其受重視的程度不亞於腫瘤癌症醫學與心血管醫學,並有逐漸凌駕之趨勢。

 

老化在20世紀是乏人問津的研究議題,因為科學家咸認老化是生物演化過程遺留下來之不可改變的自然過程,依照既定的計畫程式進行,是不可逆的現象,無法逆向反轉,因此死亡是老化過程的終點。可是最近十餘年的諸多實驗,從最低等的單細胞生物酵母菌、線蟲、果蠅、小鼠以至高等動物的靈長類猴子,證實基因突變、飲食節制及藥物等抗老化策略都能有效地中止、停頓甚至逆轉老化的過程,這才點燃科學家探索老化謎底之意向。如今,老化醫學(Aging Medicine)與抗老化醫學(Antiaging Medicine)是繼心臟血管醫學和癌症醫學之後成為21世紀生物醫學科學家爭相投入研究的主題。由於廣泛地介入抗老化策略的探究,遂產生良莠不齊的結果,對抗老化的誤導與迷思事件是層出不窮,不勝枚舉,導正抗老化的錯誤觀念與作法是一件刻不容緩的大事。

 

西元1939年,英國的統計學家Major Greenwood和J. O. Irwin研究婦女年齡超過93歲(含93歲)的死亡率,主要是探究死亡率是否隨年齡的增加而逐漸上升,結果發現兩個有趣的現象:(1)死亡率的加速在90-100歲之間的婦女就突然中止,及(2)99歲的婦女比93歲者不再有更多的死亡率。這篇文章發表在人類生物學雜誌(Journal of Human Biology)。由於死亡率是評估老化過程最佳的生物指標(Biomarker),死亡率的減少或停止上升表示老化作用的進展速率減緩或停頓,意味著老化作用的進行在年齡超過百歲就會中止,這種現象稱為生命的第三相(phase),《人生百歲才開始》就是基於生命第三相的發現,換言之,人只要活得過久,老化就會停頓,生命重新恢復活力,雖然不能說是返老還童,但表示百歲人瑞的健康狀態至少維持穩定甚至尚能有增強的可能性。西元1992年,有一指標性的論文發表,在果蠅的老化實驗,發現果蠅從出生的第一天死亡率開始持續上升,但是到了第20天,就不再上升而驅向平穩的等高線直到第80天,因死亡率是評估老化進行最有效的生物指標,死亡率的持平表示老化速率減緩或中止,這個實驗證明「生命第三相」的存在事實。往後的演化人口學的統計分析陸續證實超過百歲的人瑞之死亡率有下降的趨勢,至少維持平穩,沒有上升如同常理的認知,甚至違背傳統常規的生物演化之法則。

 

邁入21世紀的後基因體時代(Postgenomic Era),生技醫藥科技的日新月異,尤其近十年來的突破性進展更是匪夷所思,抗老化策略的不斷推陳出新,標靶抗老化藥物的研發獲得革命性的成果,未來五年內有可能獲准上市販售,最值得一提的是基因編輯(gene editing)介入抗老化醫學具有無限的潛能,對老化過程必有出乎意料的改變,屆時《人生百歲才開始》就可美夢成真了。

 

 

 

 

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